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겨울철 불청객 피부 건조증, 그것이 알고 싶다

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겨울만 되면 각질이 일어나고 가려워요

겨울철에 흔히 발생하는 피부 질환에는 피부 건조증이 항상 포함됩니다. 이는 건조함으로 인해 불편함을 느낄 수 있는 피부의 상태를 말하는 것으로, 보이고 만져지고 느껴지는 피부의 복합적인 변화입니다. 피부 건조증이 발생한 피부는 윤택함이 사라지고 건조한 흰색 반점, 피부 붉어짐이 나타나며 그 정도가 심해지면 각질이 떨어지고 피부에 균열도 발생할 수 있습니다. 또한 피부는 점차 거칠어지고 울퉁불퉁해지며, 건조함, 가려움, 따가움, 통증 등의 불편함을 느끼게 됩니다.

 

우리의 피부는 외부인자에 대한 방어 기능과 수분 손실 방지 기능을 수행하기 위해 피부의 가장 표면에 각질층을 형성하고 있습니다. 각질층은 각질세포들과 그 세포들을 연결하는 성분들로 이루어져 필수적인 수분의 유출을 방지하고 물질의 출입을 통제하는 장벽 기능을 수행하고 있습니다. 화장품 등의 광고에서 많이 접해왔던 피부 장벽이 바로 각질층과 그의 장벽 기능을 지칭하는 것입니다.

이러한 장벽기능은
1) 건조한 기후
2) 과도한 세정
3) 각질층 구성 성분의 변화로 인해 손상될 수 있습니다.
수분이 부족하여 거칠어지고 갈라진 피부 ⓒ 유창선

손상된 장벽 기능으로 인해 각질층에 수분이 부족하게 되면 각질세포의 유연성이 감소하고 표면이 거칠어지게 됩니다. 증상이 심해질수록 각질층 최상부의 각질들은 정상적으로 탈락되지 못하고 갈라지게 됩니다.

이렇게 나타난 피부의 균열들은 따가움, 통증 등의 불편함 외에도 외부인자들로부터 우리의 몸을 방어하지 못하게 됩니다. 또한 피부는 거칠게 느껴지고 표면에서 산란되는 광선의 양이 많아져서 투명성을 잃게 됩니다. 매우 심한 상태를 보이는 경우 피부는 붉어지며 염증 또한 나타나게 됩니다.

피부 건조증이 심해져 염증을 동반하여 붉어진 피부 ⓒ 유창선

이러한 피부 건조증의 발생은 먼저 계절과 큰 연관이 있습니다. 특히 공기가 건조해지고 외부와 내부의 심한 온도 차에 자주 노출되는 겨울철에 많이 발생합니다. 기후의 변화는 각질층의 자연보습인자를 감소시키며 지질에도 변화를 가져와 피부의 수분 함량을 감소시키게 됩니다.

이를 막기 위해서는 건조한 환경을 개선하기 위해 가습기를 사용하고 겨울철이라도 실내 온도를 높이지 말고 외부와의 온도 차를 적정 수준으로 유지하는 것이 필요합니다.

계절과는 상관없이 잦은 세정도 피부 건조증을 유발하게 됩니다. 세제와 비누 등의 잦은 노출은 각질층의 지질 성분들과 수용성 자연보습인자들을 제거하여 건조함을 유발합니다. 세제, 비누, 샴푸 등에 자주 쓰이는 SLS(Sodium Lauryl Sulfate, 소듐라우릴설페이트)와 같은 성분들은 각질층의 pH를 올려 단백질 분해 효소와 지질에 영향을 주고 염증인자 등의 분비를 자극하여 붉어짐, 피부염 등도 유발합니다.

 

이를 예방하기 위해서는 피부의 지질과 자연보습인자를 모두 제거하는 강 알칼리의 세제를 사용하지 말아야 하며 오래 또는 자주 목욕하지 말고 자주 보습제를 발라주어야 합니다.

하지만 노인층에서는 계절과 상관없이 목욕습관이나 비누 등을 교체하지 않았는데도 피부 건조증이 종종 발생하게 됩니다. 이는 건조한 계절, 세정 등의 외부요인 외에도 각질층의 생물학적 조성의 변화가 피부 건조증을 유발하기 때문입니다.

단백질분해 효소가 감소하여 정상적인 각질 탈락이 불가능해지며, 유레아, 락테이트 등의 자연보습인자의 감소가 건조증을 유발하고 피부의 pH를 올리기 때문입니다. 또한 세라마이드 등의 지질 성분의 변경이 발생하여 피부의 수분함량 감소뿐 아니라 장벽 기능도 감소하게 됩니다.

이러한 경우 적절한 보습제를 선택하여 피부의 수분함량을 높이고 장벽기능을 보완하여야 합니다

최근에는 변화된 지질 성분과 자연보습인자를 보습제에 함께 사용하여 피부 건조증을 개선하기 위한 연구들이 주목을 받고 있습니다. 이중 세라마이드는 각질층의 50%를 차지하고 있는 중요한 지질 성분으로 장벽 기능에 가장 중요한 역할을 맡고 있어 특히 주목을 받고 있습니다.

이러한 세라마이드는 아주 소량 존재하는 고가의 성분으로 효과적으로 보습제에 사용하기 위한 방법들이 연구되었습니다. 피부 각질층과 유사한 구조를 재현한 Derm Membrane Structure(DMS), 피부 각질층을 이루고 있는 층판소체와 구조와 기능이 유사한 유사층판소체(Derma ON), Ceramide-9S로 다중 층상구조를 재현한 multilamellar emulsion(MLE)등이 그것이며, 이러한 방법들을 사용하고 마케팅에 이용하는 보습제들을 쉽게 찾아볼 수 있습니다.

여러 연구들에서 이러한 보습제들은 모두 피부 건조증에 유의한 효과를 보이는 것으로 확인되었습니다. 이러한 보습제들의 효과의 정도를 서로 비교하는 연구도 진행되었으나 큰 차이는 발견하지 못했습니다.


지금까지 피부 건조증의 증상, 발생 원인과 그 치료에 대해 간략하게 설명해 보았습니다. 사실 피부 건조증은 그 발생 원인이 너무도 뚜렷해 조금만 노력한다면 예방할 수 있는 질환입니다. 계절이 변화하여 건조함이 시작되는 시기에는 가습기를 사용하고, 잦은 세정을 피하며, 적절한 보습제를 도포하여 피부 건조증을 예방하는 것이 필요하겠습니다.

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